Les chiens éprouvent de l’empathie comme les humains !

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Alors que l’on pensait, jusqu’ici, que seuls les humains et les singes pouvaient ressentir de l’empathie pour leurs congénères, une étude italienne a permis de conclure que les chiens aussi semblaient posséder cette capacité.

Avoir de l’empathie, c’est se mettre à la place d’une autre personne et comprendre, percevoir ce qu’elle ressent. Ce sentiment est souvent associé à une forme de mimétisme, puisque l’on a tendance à imiter inconsciemment l’expression de son visage.

C’est sur cette constatation que se sont basés les chercheurs italiens qui ont mené l’étude publiée le 23 décembre dernier dans la revue scientifique Royal Society Open Sciences. Leur objectif était de démontrer que les chiens pouvaient, eux aussi, ressentir de l’empathie pour leurs congénères à travers ce processus d’imitation faciale.

Pour cela, les auteurs de l’étude ont examiné des enregistrements vidéo montrant les comportements de 49 chiens dans un parc de la ville de Palerme, en Sicile. Ce sont surtout les attitudes pendant le jeu qui ont concentré leur attention. En épluchant ces images, ils ont pu remarquer que, dans 77 % des cas, il y a avait bel et bien imitation des comportements de jeu. Ces derniers se déclenchaient d’autant plus rapidement (moins d’une seconde) chez les couples de chiens qui se connaissaient déjà.

Les éléments qui sont ressortis de cette expérience ont également permis aux chercheurs de conclure que cette tendance à l’imitation instinctive du congénère pouvait être assimilée à une forme de communication, en plus du partage de l’émotion qui correspond, dans ce cas-ci, à l’envie de jouer.

L’équipe de scientifiques italiens entend s’appuyer sur ce travail pour lancer une nouvelle étude. Celle-ci s’appliquera, cette fois-ci, aux loups et aura pour but de comprendre si l’empathie canine est le fait de sa domestication ou si elle est propre à la famille des canidés dans son ensemble.


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